Las 10 noticias científicas 2010

LAS NOTICIAS CIENTÍFICO-TÉCNICAS MÁS IMPORTANTES DE 2010 SEGÚN KUTXAESPACIO


 

Al llegar a final de año es habitual hacer una recopilación de las noticias que más nos han llamado la atención durante el mismo. Este año no queremos faltar a la cita y según nuestro modesto criterio vemos cuatro grandes grupos que son:


 

1) Los que tienen que ver con las ciencias de la vida,

2) Búsqueda de una mayor calidad de vida luchando contra la enfermedad y/o paliando sus efectos.

3) Cambio Climático, sostenibilidad.

4) Nuevas fronteras.


 

No está de más recordar que lo único seguro es que nos equivocaremos. Lo más importante ocurrido en 2010 nos lo dirá la historia y seguro que cuando lo sepamos nos quedaremos sorprendidos. ¿Quién iba a decir a Lady Ada de Lovelace que su idea de hace un «lenguaje de programación» sería uno de los acontecimientos más importantes del siglo XIX?


 

Ciencias de la vida

 

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1.-Reprogramación de células adultas.

 La biología tradicional nos había enseñado que las células madre adultas eran especialistas y que solo podían duplicarse en células del mismo tipo. Es decir, si se trata de células madres neuronales solo producen neuronas, si se trata de células madre de la piel solo producen piel.

A lo largo de los últimos años esta idea ha ido cayendo poco a poco. Hemos logrado reprogramar células madre haciendo que su destino no esté prefijado. Es decir, haciendo que una célula de un tipo –por ejemplo neuronal– se convierta en otro, por ejemplo célula muscular del corazón. Para lograrlo primero se añadieron cuatro genes a las células que se querían reprogramar después se vio que se podía hacer simplemente añadiendo información en los genes existentes.

Durante 2010 se ha dado un nuevo paso adelante haciendo que la reprogramación se haga añadiendo RNA sintético, lo que hace que sea un procedimiento mucho más rápido y potencialmente más seguro. Se abre todo un nuevo campo para regenerar órganos dañados. Pero lo más importante no es la nueva técnica del RNA, lo que nosotros pensamos que es fundamental es que muchas de las barreras que había se han derribado y que, por tanto, el próximo año será tremendamente fructífero en este campo.

 


 

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2.-Célula sintética.

 Durante 2010 Craig Venter, un viejo conocido puesto que fue el que dirigió uno de los equipos que secuenciaron el genoma humano, nos sorprendió con la noticia de que había hecho una célula cuyo genoma era sintético.

Ese genoma introducido en la célula hizo que ésta volviera a funcionar. Realmente la célula no era totalmente sintética pues todas las estructuras celulares salvo el genoma eran de una bacteria preexistente. Pero la noticia tiene mucha importancia pues por primera vez se ha logrado que un genoma de un ser vivo completo que solo existía en la memoria de un ordenador se convirtiera en el genoma auténtico, se introdujera en la bacteria y funcionase.

El camino está abierto para introducir las modificaciones que queramos en una célula. Lo cambiamos en el ordenador –tecleando— y después se sintetiza. Nos basta modificar unas letras en el ordenador para que éstas se conviertan en distintas funciones en un ser vivo ¿No es sorprendente?

 

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3.-Genoma Neandertal

Durante muchos años ha habido la duda de si los neandertales se hibridaron con nosotros o no. La duda ha quedado resuelta. Se hibridaron y los datos apuntan a que eso ocurrió en el Oriente Medio. Gran parte de los seres humanos –los europeos entre ellos— tenemos un 2% de genes de los neandertales.

 

 

Busca de mayor calidad de vida luchando contra la enfermedad y paliando sus efectos

 

4.-Lucha contra la malaria.

 El año 2010 nos dio dos buenas noticias que hablaban de la lucha contra la malaria, una de ellas es la creación de un mosquito que es inmune al parásito que transmite la enfermedad y que por lo tanto no puede transmitirla. Hoy por hoy es un mosquito muy delicado, no puede vivir en entornos naturales. La idea es hacerlo más resistente que los que viven en las zonas de malaria, que puedan competir con ellos, soltarlos y así hacer que éstos nuevos insectos ocupen el nicho ecológico del que causa la enfermedad y ésta disminuya.

La otra noticia es un aparatito barato que detecta el movimiento de los mosquitos y lanza dos rayos láser que lo queman en pleno vuelo. Es un buen complemente a los mosquiteros. Los mosquiteros impiden que nos piquen por la noche, pero si nos salimos de él –por ejemplo para ir al baño-- estamos desprotegidos, el equipo láser mata a los mosquitos de la habitación. La clave está en que es muy barato.


 

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5.-Exoesqueletos.

Durante el año 2010 han llegado a la madurez los llamados exoesqueletos que no son otra cosa que estructuras robóticas que van por fuera del cuerpo (de ahí lo de exo) y que potencian nuestras capacidades. Se han presentado en el mundo militar logrando que un «traje» que se lleva en la mano y que se puede poner en unos segundos permita a los soldados llevar una carga de 90 kilos mientras corre y salta. Esto mismo se ha aplicado al mundo de las prótesis médicas para lograr que ciertas personas con parálisis sean capaces de abandonar la silla de ruedas y andar.

No es nada nuevo. Lo nuevo es que ha llegado a la madurez. Lo que cabe esperar es que durante 2011 los precios caigan en picado.

 

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6.-Pulmones fabricados en laboratorio.

 Durante 2010 se consiguió fabricar en laboratorio un órgano tan complejo como son los pulmones. Se cogieron los pulmones de una rata y se le quitaron todas las células –se descelularizó–. Prácticamente lo que quedó fue una «plantilla» de colágeno. Se añadieron células madre y se metió en un biorreactor en el que se simulaban en gran detalle las condiciones de los pulmones de una rata. El resultado fue la obtención de un nuevo pulmón con un 95% de las funciones de inhalar y exhalar aire.

 Obsérvese que como las células madres eran las de la rata receptora no había problemas de rechazo. Es un nuevo camino para regenerar órganos que está madurando muy rápidamente.

Otra vía que también se desarrolló mucho en 2010 fueron las bio-impresoras 3-D para «imprimir» ciertos órganos o estructuras. Por ejemplo, arterias o vejigas.


 

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Cambio Climático y Sostenibilidad

 

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7.-Cambio Climático

Durante 2010 se han vuelto ha obtener miles de datos que confirman que el Cambio Climático existe y que lo más probable es que su origen esté en la quema de combustibles fósiles.

A pesar de ello ha ocurrido algo sorprendente: este año los movimientos de las personas que no «creen» en el Cambio Climático han crecido alarmantemente.

Lo grave no es creer o no creer, lo problemático es que si no se cree no se hace nada por evitarlo y en nuestra opinión estamos en un momento crítico, nuestro bienestar futuro depende enormemente de lo que hagamos hoy.

 

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8.-Torrres termosolares

En 2010 entró en su fase final de construcción la central termosolar Gemasol. Más de 2600 helióstatos, cada uno de ellos de 120 m2 de superficie concentran la luz en lo alto de una torre por la que circulan sales fundidas (60% de Nitrato Sódico y 40% de Nitrato Potásico).

Las sales calientes se almacenan en un gran cilindro a más de 500 ºC. A partir de esas sales calientes y mediante un intercambiador de calor se produce vapor de agua que mueve turbinas para producir electricidad.

Las novedades son llevar las sales hasta lo alto de la torre donde se calienta, y almacenarla en dos grandes tanques –uno con sales calientes y otro con sales «frías»-- lo que permite producir electricidad sin sol durante quince horas.

En verano produce electricidad durante las veinticuatro horas del día, en invierno no. No llega a ser un sistema que produce energía a lo largo del todo el día pero estamos cerca.


Nuevas fronteras

 

9.-LHC. El Gran Colisionador de Hadrones del CERN en Ginebra ha seguido funcionando;

Se han obtenido muchos Gbytes de datos y ahora se están analizando. Tras acabar con los experimentos de choques con protones, se empezaron los que hacían chocar iones de plomo. Aunque los datos hay que analizarlos en profundidad ya hay una primera sorpresa, la mayoría de los físicos pensaban que en los primeros momentos del universo éste se comportaría como un gas, los datos nos dicen que no es cierto, que realmente se comportaba como un líquido.

Pero no es la única sorpresa que nos dará el análisis de los datos del LHC. Algo que muchos esperan es la confirmación de que la gravedad está producida por una partícula conocida como bosón de Hibbs, aunque otros esperan que se demuestre que esa teoría es falsa y que lo que encontrarán es el «neutralino» lo que demostraría que lo correcto es que hay una nueva simetría; por eso a esa teoría se le llama SUSY (Supersimetría). Esperemos que a lo largo de 2011 sepamos mucho más sobre si triunfa Hibbs o Susy. Aunque sea una desfachatez por nuestra parte, nos gusta más Susy.

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10.-Coches sin conductor 

Coches que conducen solos los hay desde unos pocos años, pero la empresa Google nos sorprendió a todos al anunciar que había tenido siete coches recorriendo más de 220 000 kilómetros a través de las ciudades y carreteras de California, incluyendo San Francisco.

Era un paso cualitativamente importante puesto que ya no se trataba de un prototipo experimental en un entorno controlado, sino de siete coches funcionando por su cuenta en algunos de los sitios más complicados del planeta. Los coches que conducen solos y que evitan accidentes cada vez están más cerca de ser una realidad.

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