10 Noticias científico técnicas del 2014

1.- EXPLOSIÓN DE UNA SUPERNOVA EN LA GALAXIA M82.

Supernova

El 21 de enero de este año el profesor astrofísico Steve Fossey (University College de Londres) realizaba junto a sus alumnos una clase práctica de observación astronómica. Cuál fue su sorpresa cuando al apuntar a la galaxia M82 vieron un punto brillante desconocido, ¡habían descubierto una supernova!

La estrella SN 2014J de la galaxia M82 (galaxia del Cigarro) situada en la Osa Mayor, había explotado.  Teniendo en cuenta que esta galaxia se sitúa a 12 millones de años luz de nosotros (la luz viaja a 300.000 km/s), debemos ser conscientes de que lo que vimos al mirar a este lugar ocurrió hace 12 millones de años, nada más y nada menos.

Esta es una de las múltiples explosiones de supernova que se han registrado, sin ir más lejos, este año. Lo destacable de esta noticia es que son muchos los descubrimientos que han sido posibles gracias a aficionados a la astronomía, de manera totalmente casual.

 

2.-HALLAN LAS HUELLAS HUMANAS MÁS ANTIGUAS FUERA DE ÁFRICA.pitsburg

Arqueólogos británicos han descubierto en la costa de Norfolk, al borde del mar en Happisburgh, en el lodo de un antiguo estuario, las huellas de pisadas humanas más antiguas conocidas hasta el momento fuera de África.

La erosión ha dejado al descubierto cerca de 50 huellas fosilizadas de 800.000 años de antigüedad. Corresponden a un grupo de, al mensos, 5 personas de una especie humana primitiva que podría estar relacionada con los homínidos de Atapuerca, por lo que corresponderían al Homo antecessor.

Solo se conocen otros tres grupos de huellas más antiguos que el de Norfolk, todos ellos localizados en África.

Los científicos distinguieron las huellas en un momento de marea baja, ya que se había retirado el sedimento que las cubría. Entre las huellas se encuentran rastros de niños y adultos que caminaban en dirección sur, por lo que se cree que pueden corresponder a una familia.

 

3.- RECORD DE PRECISIÓN EN LA MEDIDA DE LA MASA DEL ELECTRÓN.electronmass

El 19 de febrero se publicó en la revista “Nature” el experimento que consiguió mejorar en 13 veces la precisión en la medida de la masa del electrón.

Un equipo liderado por Sven Sturn del Instituto de Física Nuclear del Max Plank, en Hedelberg, midió la masa de los electrones utilizando un instrumento denominado “Penning trap”, que almacena partículas cargadas en combinación con campos eléctricos y magnéticos.

Midieron la masa de un único electrón, que estaba unido a un átomo de carbono, cuya masa es perfectamente conocida.

La masa del electrón es de 0,000548579909067 veces la de una masa atómica. Este dato infinitesimal es de mucha importancia en el estudio de la estructura y propiedades de los átomos y moléculas. Por ello es muy importante conseguir su valor con la mayor precisión posible.

Los electrones son partículas con carga eléctrica negativa que orbitan en torno al núcleo del átomo. Fueron descubiertos en el año 1897 por el británico Joseph John Thomson, quien los llamó “corpúsculos”, un nombre que luego cambiaría por el de “electrón” debido a su carga eléctrica.

Este descubrimiento debería proporcionar una herramienta útil para los científicos que testean el “Modelo Estándar” de la física, que es la teoría mayormente aceptada para explicar el comportamiento de las partículas y las fuerzas que existen en el Universo.

 

4.- CORAZÓN OBTENIDO MEDIANTE IMPRESIÓN 3D.corazonentrespartes

Se utiliza la técnica de impresión 3d para salvar la vida de un niño.

Hasta ahora la impresión 3D era usada para imprimir prótesis, tejido humano,… pero esta técnica tiene otra aplicación: obtener modelos reales de órganos y permitir su estudio previo antes de una intervención quirúrgica.

Este es el caso de Roland Lian, un niño de 14 meses que padecía problemas graves de corazón. El cirujano Erie Austin recurrió a la Universidad de Louisville con el objetivo de obtener un modelo real del corazón y así poder estudiarlo de manera previa a la intervención. A partir de los datos obtenidos se obtuvo un modelo real del corazón 1,5 veces del tamaño real, lo que permitió su estudio previo. Fue construido en tres piezas con un filamento flexible y se imprimió en 20 horas.

Este modelo permitió que el equipo limitase la cantidad de incisiones exploratorias, redujese el tiempo de trabajo y evitase la necesidad de operaciones de seguimiento.

 

5.- UN PAR DE BASES ADICIONAL EN EL ADN – DANDO A LA VIDA UN ALFABETO MAYOR

La vida, tal y como la conocemos, está codificada por 4 únicas bases (Adenina, Timina, Guanina y Citosina) que se juntan por parejas (A-T, G-C) larraitzadn6basespara formar las claves que conforman el ADN. Este año, investigadores del Instituto Scripps (centro de investigación de biomedicina de California), ha conseguido reescribir este alfabeto de la vida creando el primer organismo vivo añadiendo 2 bases más a las 4 que se pueden encontrar en la naturaleza. Dicho de otra manera, han conseguido insertar letras extras en el ADN de una bacteria viva.

¿Qué viene después? El objetivo principal de este avance es utilizar letras extra de ADN para codificar aminoácidos que normalmente no son parte de las proteínas de los organismos. Si la obtención de moléculas artificiales y su inserción en el ADN celular avanzan adecuadamente, podría ser posible llegar a confeccionar proteínas con funciones terapéuticas o de diagnóstico, incluso podría tener aplicaciones en la tecnología de los nanomateriales.

ADN convencional, compuesto por cuatro bases unidas en pares (A-T, G-C), capaz de codificar hasta 20 proteínas diferentes. Y ADN obtenido, compuesto por 6 bases unidad en pares (A-T, G-C, X-Y), dos de las cuales han sido obtenidas artificialmente, cuyas combinaciones son capaces de generar hasta 172 aminoácidos, más de los que podemos encontrar en la naturaleza de manera natural.

6.- DESCUBREN CÓMO CONVERTIR LUZ EN MATERIA.

Investigadores del Imperial College de London han descubierto el modo de conseguir crear materia a partir de la luz.ImperialCollege

En el año 1934, dos científicos, Breit y Wheeler, predijeron teóricamente la posibilidad de convertir la luz en materia, haciendo colisionar entre sí dos fotones (partículas de luz), para crear un electrón y un positrón.

Han transcurrido 80 años y la nueva investigación, publicada en la revista 'Nature Photonics', muestra cómo la teoría de Breit y Wheeler se puede llevar a la práctica, y, lo que es más asombroso, con una tecnología que ya está disponible en el Reino Unido.

Aunque los científicos descubridores son teóricos, ya se han puesto en contacto con físicos experimentales para llevar a cabo el experimento. La demostración de la teoría de Breit-Wheeler, proporcionaría una pieza clave en la física que descibre las formas de interacción entre la luz y la materia.

 

7.- ÉBOLA, EL VIRUS DEL AÑO.
Ebolavirus

Estamos asistiendo al que es, al parecer, uno de los mayores brotes de Ébola registrados o, por lo menos, el que más fallecimientos ha causado
hasta la fecha. La epidemia, originada en Guinea en diciembre de 2013, ha cruzado fronteras en África y algunos casos han salido del continente debido a las repatriaciones de voluntarios enfermos.

Esta enfermedad hemorrágica es causada por un simple virus cuyo ARN contiene información para codificar solamente 7 proteínas, proteínas que son responsables de los catastróficos efectos que causa en su hospedador, que acaba falleciendo en el 70% de los casos.

El virus ataca al sistema inmune consiguiendo reproducirse y expandirse rápidamente. A medida que llega al cuerpo a través de la sangre se generan coágulos reduciendo el aporte sanguíneo a los órganos. También se producen daños en los vasos sanguíneos haciendo que éstos se debiliten, ocurran hemorragias y disminuya la tensión, privando finalmente a los órganos de oxígeno. El fallecimiento suele ser debido a un fallo multiorgánico.

 

8.-CABALGANDO A LOMOS DE UN COMETAPhilaecometa

El 12 de Noviembre de este año la sonda Rosetta de la Agencia Espacial Europea (ESA, por sus siglas en ingles) depositó el módulo de investigación y exploración Philae sobre el cometa 67P/Churyumov-Gerasimenko, siendo esta la primera vez en la historia que se consigue el reto extraordinario de cabalgar a lomos de un cometa.

Aunque la misión comenzó a gestarse hace más de 20 años, la sonda Rosetta que portaba el módulo fue lanzada en el 2004, hace ya diez años. Tras estos años de asistencias gravitatorias, ajustes espaciales e hibernaciones Rosetta alcanzó por fin el cometa y comenzó a orbitarlo en agosto, siendo este también un logro sin precedentes.

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Durante este tiempo hemos recibido imágenes del cometa tomadas por Rosetta y Philae pudo llevar a cabo una exploración de la superficie del cometa que incluye la adquisición de muestras y su análisis. Lamentablemente la toma de superficie fue aparatosa y Philae quedó mal orientado por lo que sus baterías no pudieron cargarse debidamente con energía solar. Desde la ESA se vieron forzados a poner el módulo en modo hibernación y su actividad ha cesado. Este evento en su conjunto marca un hito en la historia de la exploración espacial. La investigación in situ de cometas puede aportarnos información de primera mano sobre el origen de nuestro Sistema Solar, la evolución de los planetas y tal vez, la aparición de la vida en la Tierra.   

 

9.-CIENTÍFICOS AUSTRALIANOS DESCUBREN LA ESTRELLA MÁS ANTIGUA CONOCIDA

galaxia

Científicos de la Universidad Nacional de Australia  han descubierto la que es, hasta la fecha, la estrella más antigua conocida. Denominada "SMSS J031300.36-670839.3" se encuentra en la Vía Láctea a unos 6.000 años luz de la Tierra. Stefan Keller, jefe del equipo científico que lidera el descubrimiento, explicaba que para determinar la edad de una estrella se toma en cuenta la cantidad de hierro presente en su espectro de luz. Formada hace 13.600 millones de años, poco después del Big Bang, es un punto de referencia para el estudio en profundidad del origen del Universo.

 

10.-SANGRE JOVEN PARA CURAR LOS ACHAQUES DE LA EDAD
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Investigadores del Stanford University School of Medicine han publicado un nuevo estudio en el que demuestran que la sangre de ratones jóvenes puede rejuvenecer las capacidades mentales de ratones más viejos. Si los resultados fuesen igualmente favorables en humanos estaríamos ante una nueva forma de tratar enfermedades cerebrales derivadas del envejecimiento como el Alzheimer e incluso ante una forma de frenar el envejecimiento en sí.  Esta línea de investigación se abrió hace años y trabajos anteriores, publicados por el Instituto de Células Madre de Harvard (Harvard Stem Cell institute), demostraron por ejemplo que un componente específico aislado en sangre de ratones jóvenes podía reparar corazones dañados de ratones ancianos. La novedad reside en que en esta ocasión se trata de tejido cerebral.