Las noticias científico-técnicas del 2012

Como viene siendo habitual en estas fechas todos hacemos un balance de lo que ha sido el año, que está próximo a concluir. Desde Eureka! Zientzia Museoa hemos seleccionado algunas de las noticias más destacadas del 2012 y que están relacionadas con la ciencia y la tecnología. Quizás no sean exactamente las 10 noticias más importantes pero si son las que hemos querido destacar por su impacto o repercusión científica. Deseamos que el 2013 nos deje buenas noticias científicas para poderlas plasmar y compartir.

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1.- Se confirma la existencia del bosón de Higgs.

El 4 de julio el CERN confirmó la existencia de la partícula denominada “Bosón de Higgs” propuesta por el físico Peter Higgs en el año 1964. Esta partícula fue detectada en el LHC (Largs Hadron Collider) haciendo colisionar protones entre sí después de acelerarlos a velocidades cercanas a la de la luz. El bosón de Higgs lleva asociado un campo de Higgs y con ellos se pretende explicar el mecanismo por el que algunas partículas elementales tienen masa. Esta teoría indica que el campo de Higgs, formado por un gran número de bosones de Higgs, llena todo el espacio y que las partículas elementales que interactúan con él adquieren masa, mientras que las que no interactúan con él no la adquieren.

2.- El gran salto de Felix Baumgartner.

El 14 de octubre Felix Baumgartner despegó desde Roswell, en Nuevo México, para intentar llevar a cabo un salto en caída libre desde 39.068 metros. Para realizar este salto se utilizó un globo, lleno de helio, de 0,02 mm de espesor. Al realizar este salto con éxito, batió tres records:

   - Fue la primera persona en romper la barrera del sonido en caída libre. Llegó a alcanzar una velocidad de 1.342,8 km/h.

   -Realizó una caída libre desde una altura de 39.068 m. El anterior record estaba en 31.333 m.

   -Realizó un vuelo tripulado a 39.045 m de altura, superando el record anterior que era de 34.668 m.

El record también sirvió para analizar gran cantidad de problemas físicos relacionados con las fuerzas de rozamiento, velocidad de caída límite, terminal y constante, entre otros.

 

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3.- Curiosity aterriza en Marte.

El 6 de agosto de 2012 aterrizó con éxito en Marte el explorador Curiosity, concretamente en el cráter Gale.

Después de realizar una complicada maniobra de aterrizaje, llamada “los 7 minutos de terror” culminó con éxito el aterrizaje en el planeta rojo. De esta manera concluye un largo viaje de 567 millones de kilómetros.

Se estima que el tiempo de la misión del explorador Curiosity en Marte es de dos años, en los que tiene como objetivos determinar si existió vida alguna vez en Marte, caracterizar el clima del planeta y obtener diversos datos que facilitarían la exploración humana de Marte.

4.- El proyecto ENCODE publica el análisis más detallado del genoma humano.

El 5 de septiembre un grupo internacional de científicos dió a conocer los resultados, que se están obteniendo de un estudio a escala internacional, en torno a los últimos conocimientos sobre el genoma humano dentro del proyecto ENCODE (ENCyclopedia Of DNA Elements).

Es el resultado de un millar y medio de experimentos, entre cuyos resultados destaca el hecho de que, el hasta ahora denominado (ADN sin ninguna función), lo forman en realidad millones de interruptores que son los que activan la actividad de los genes.

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5.- Descubren un gen que triplica el riesgo de padecer Alzheimer.

El 17 de noviembre se conoció la noticia del descubrimiento, por parte de un grupo internacional de científicos, de un gen (TREM2) que triplica las probabilidades de padecer la enfermedad del Alzheimer. Es el mayor riesgo genético descubierto en los últimos 20 años.

Según informó el equipo investigador, TREM2 también está asociado al sistema inmunitario por lo que parece confirmar otros estudios que afirman que el Alzheimer está causado por alteraciones del sistema inmunitario.

Se realizaron muestras de la variante más común de este gen, RH47, en 1.994 enfermos de Alzheimer; y se compararon con un grupo de control de unas 4.000 personas libres de la enfermedad. Este estudio demostró que este gen aumenta notablemente el riesgo de padecer la enfermedad.

6.- Un eslabón más de la evolución humana.


El equipo científico, liderado por la paleoantropóloga Meave Leakey, publica en la revista Nature que los restos encontrados en Kenia, concretamente en Koobi Fora, entre los años 2007 y 2009 corresponden a una nueva especie humana. Un cráneo, una mandíbula inferior completa y un fragmento de una segunda mandíbula inferior, han posibilitado resolver que esta especie vivió hace 1,78 y 1,95 millones de años.

Esto demuestra que hubo varias especies de Homo que coexistieron durante el Pleistoceno. Según el análisis de estos restos el género Homo tuvo tres miembros iniciales, entre los que estaría esta nueva especie encontrada en Kenia.

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7.- Estudio del genoma del tomate.

El tomate (Solanum lycopersicum) es una planta muy consumida. Para su estudio se ha constituido un equipo internacional de científicos, de 13 países diferentes, que ha descifrado su código genético. Este estudio ayudará a conocer mejor los genes necesarios para mejorar sus propiedades respecto a su cultivo y consumo.

Al comparar este genoma con el del tomate salvaje se ha observado que divergen en un 0,6%, en cambio con la patata esta diferencia llega al 10%. Esto es debido a que durante la evolución se han invertido y repetido fragmentos largos del genoma. Estas reorganizaciones explicarían cambios evolutivos que sucedieron hace millones de años y que han contribuido a la aparición de nuevas plantas con frutos.

8.- Nuevos exoplanetas.

El 17 de octubre astrónomos europeos del ESO (European Southern Observatory) dieron a conocer el primer exoplaneta descubierto con un tamaño similar al de la Tierra orbitando alrededor de la estrella más cercana a nuestro planeta, la estrella Alfa Centauri. Hasta esta fecha todos los exoplanetas descubiertos habían sido del tamaño de Júpiter. Aunque el planeta está demasiado cerca de la estrella y está demasiado caliente para albergar vida, no se descarta que pertenezca a un sistema de planetas interesantes de estudiar. 

El descubrimiento de estos exoplanetas similares a la Tierra, hace más apasionante la búsqueda de vida en un planeta de otro Sistema Solar. Hasta la fecha se han descubierto 809 exoplanetas y hay 2.321 candidatos más a formar parte de esta categoría.

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9.- Se pone en marcha el telescopio más grande del mundo.

El ESO (European Southern Observatory) activó satisfactoriamente el 3 de febrero el Very Large Telescope (VLT), uniendo los cuatro telescopios ópticos para que operaran como un único instrumento. El VLT es el telescopio óptico más grande jamás construido, con un espejo virtual resultante de 130 m.

Un interferómetro coordina y combina las señales de los 4 telescopios en una única imagen. La potencia del VLT permitirá a los astrónomos escudriñar el espacio con mucho más detalle.

El VLT pertenece al observatorio PARANAL en Chile, en el desierto de Atacama construido por el ESO.

10.- Descubriendo nuestro cerebro.

Durante este año se han seguido produciendo avances en lo que se refiere al conocimiento de una parte esencial de nuestro cuerpo: el cerebro. Se ha logrado decodificar la actividad del lóbulo temporal del cerebro a través de un nuevo software, como si estuviéramos escuchando una conversación. Además dos científicos del Instituto para la Ciencia Cerebral en Seattle, Washington, han usado la microdisección de láser y microseries para analizar 900 subdivisiones exactas en sesos de dos hombres sanos, con 60.000 sondas de expresión génica. Esto facilitará el tratamiento de enfermedades tanto psiquiátricas como neurológicas.
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