NOTICIAS CIENTÍFICO-TÉCNICAS RELEVANTES DEL 2015

1.- LUZ VERDE A BEBÉS CON ADN DE TRES PROGENITORES - (Febrero)

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Las parejas que tienen problemas para tener hijos debido a enfermedades mitocondriales podrían estar de enhorabuena. La Cámara de los Comunes británica ha aprobado la ley que autorizará una técnica de reproducción asistida que utiliza el ADN de tres personas para conseguir crear un feto viable, estaríamos hablando de bebés con tres progenitores genéticos.

La mayor parte de nuestro ADN está contenido en el núcleo de nuestras células, pero una pequeña porción se encuentra fuera del núcleo, en los orgánulos llamados mitocondrias. En el momento de la concepción, cuando el espermatozoide y el óvulo se unen, ambos aportan su ADN nuclear, pero es solo el óvulo quien contribuye con el mitocondrial. Existen algunas enfermedades asociadas a mutaciones en el ADN de estos orgánulos ya que éste también es funcional.

Esta técnica consiste en fertilizar dos óvulos con los espermatozoides paternos, uno de la madre y otro de la donante, generando 2 embriones. Se extrae el núcleo de los dos y se conserva el generado por los padres. Este núcleo se introduce en el embrión de la donante y el embrión resultante es implantado en el útero de la madre. El embrión resultante tiene, por lo tanto, tres progenitores genéticos; un padre y una madre de ADN nuclear y una madre de ADN mitocondrial.




2-UN VEHÍCULO EXPERIMENTAL DE LA ESA CONCLUYE CON ÉXITO SU MISIÓN - (Febrero)

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Desde la ESA, la agencia espacial europea, se está trabajando en un prototipo de nave espacial capaz de regresar a la Tierra.

El pasado 11 de febrero, a las 14:40 h, hora peninsular, se lanzó el vehículo experimental llamado IXV, Intermediate eXperimental Vehicle, que es el primer prototipo de estas características desarrollado en Europa.

Despegó desde el Puerto Espacial Europeo de Kourou, en la Guayana francesa, en el lanzador europeo Vega. El IXV se separó del cohete a una altura de 348 km y continuó su ascenso hasta alcanzar los 412 km.

Su reentrada se produjo a una velocidad de 7,5 km/s, pero en 20 minutos esa velocidad se redujo hasta los 0,5 km/s. A 26 km de altura se abrieron los paracaídas lo que permitió que el IXV amerizara en el Pacífico sin sufrir daños.

El principal objetivo de esta misión era probar un sistema de frenado capaz de proteger la integridad del vehículo en su reentrada en la atmosfera. De todas maneras, también se aprovechó la misión para probar un nuevo sistema de guiado que permite el regreso autónomo de la nave además del diseño de sustentación aerodinámica sin alas.

Durante todo el proceso se recogieron numerosos datos térmicos y aerodinámicos. Para ello se equipó al IXV con más de 300 sensores, lo que le permitió tomar gran cantidad de datos durante los 100 minutos que duró la maniobra. Durante todo este tiempo realizó mediciones sobre la presión, la temperatura, analizó su respuesta mecánica, con una cámara infrarrojos tomó datos para conocer cómo se distribuye la temperatura por la superficie durante todo el proceso, etc. Todos estos datos servirán para futuros diseños de vehículos reutilizables.

Es el primer prototipo de nave espacial capaz de regresar a la Tierra que desarrolla Europa. Hasta ahora Europa ha estado a la cabeza en cuanto al diseño y puesta en órbita de satélites y sondas pero en cuanto a la tecnología de reentrada en la atmósfera no se había investigado tanto.

Cabe destacar que en este proyecto han participado 40 empresas europeas, 5 de ellas son españolas.




3.- EL COLISIONADOR DE HADRONES VUELVE A PONERSE EN MARCHA - (Abril)

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Tras dos años de parón para llevar a cabo el reacondicionamiento técnico necesario, el gran acelerador de partículas LHC del CERN (Organización Europea para la Investigación Nuclear) ha reiniciado su andadura. En esta nueva fase funcionará a 13 teraelectronvoltios (TeV) (fue diseñado para alcanzar los 14 TeV), casi el doble de la energía que alcanzó en su anterior etapa.

Por el gran anillo del LHC circulan haces de protones, a casi la mitad de la velocidad de la luz, que se hacen chocar frontalmente con la intención de analizar las partículas que se crean y se destruyen. De esta forma se pretende llegar a conocer los componentes elementales de todo lo que existe y de las leyes que rigen ese todo.

Un cortocircuito intermitente en uno de los imanes que conforman el LHC supuso un retraso en la puesta en marcha de esta gran máquina, pero a finales de mayo ya comenzaron a tener lugar colisiones de partículas a energías mayores que las alcanzadas hasta la fecha en ningún otro experimento. Ya en junio, tras algunos retoques, se comenzó a tomar datos de manera regular.

Esta nueva andadura permitió, en julio, el descubrimiento del pentaquark, una partícula cuya existencia ya fue predicha hace medio siglo. Los resultados del experimento han permitido confirmar la existencia de una nueva forma de organizar la materia a nivel subatómico. La materia que conocemos se organiza de diferente manera, así los neutrones y los protones están formados por tres quarks, otras partículas están formadas por pares de quarks, pero aunque se sabía que podían existir otras variantes jamás se habían observado.

Tras este descubrimiento los problemas no tardaron en volver, el sistema de protección para evitar daños en los imanes que conforman el LHC ha tenido algún fallo de refrigeración que ha llevado a una parada técnica. Desde el CERN informan que el 2015 estaba planeado como el año para la puesta en marcha y realización de ajustes en el LHC, los experimentos para la producción de datos están programados para 2016, 2017 y 2018. Veremos lo que nos deparará el mundo subatómico durante este año que estamos a punto de iniciar.




4.- LA SONDA NEW HORIZONS LLEGA A PLUTÓN – (Julio)

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La sonda New Horizons partió el 19 de enero de 2006 desde Cabo Cañaveral, en Florida, a bordo de la lanzadera Atlas V551. Tras aproximarse a Júpiter, en 2007, aprovechó su fuerza gravitatoria para acelerar y corregir su trayectoria, que la llevaría ¡hasta Plutón, y más allá! Alcanzó su destino el 14 de julio de 2015, llegando a su máximo acercamiento a Plutón y a su satélite principal Caronte.

Los 12.500 km de distancia hasta los que se aproximó fueron suficientes para regalarnos unas instantáneas impresionantes de este planeta enano y de su principal luna que es, en proporción, el satélite más grande con respecto a su planeta del Sistema Solar.

Aunque la sonda seguirá mandando datos y en la Tierra seguiremos interpretándolos, podemos decir que Plutón se mantiene geológicamente activo, o lo ha estado hasta hace bien poco. El llamado Corazón de Plutón, esa mancha en forma de corazón que podemos ver en su superficie, es una gran extensión de llanuras heladas y sin cráteres formada hace “solo” 100 millones de años. Además, se ha confirmado la presencia de agua y compuestos orgánicos en los glaciares que forman algunas zonas de Plutón, lo que deja vía libre a la imaginación científica.

Ahora la sonda sigue su camino adentrándose en el Cinturón de Kuiper para examinar otros pequeños mundos congelados de esta región. Toda la información obtenida de Plutón y sus lunas así como la de los objetos que vaya a encontrar por el camino, nos ayudará a conocer mejor los inicios de nuestro Sistema Solar, ya que todos ellos son considerados como reliquias de la formación del sistema de nuestro Sol.




5.- Homo naledi, UN HOMÍNIDO MÁS PARA LA FAMILIA – (Septiembre)

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Poco a poco vamos completando y reconstruyendo nuestro árbol genealógico. En septiembre de este año la especie homínida Homo naledi fue descubierta en el sistema de cuevas Rising Star, en Sudáfrica.

Investigadores de la University of the Witwatersrand, en Johannesburgo, Sudáfrica, publicaron en la revista eLife el hallazgo de más de 1.500 fósiles de 15 individuos diferentes pertenecientes a huesos de todo el esqueleto. Este descubrimiento es considerado, según National Geographic, como “la recopilación de información sin precedentes sobre la evolución humana temprana en el continente africano” ya que es la especie de homínido con más restos recolectados.

Los restos encontrados no han permitido realizar una datación fiable ni tampoco se ha podido concretar su colocación filogenética concreta. Debido a la gran variedad de huesos encontrados se han podido determinar las características de esta nueva especie; algunas de las características anatómicas la sitúan cerca de los primeros Homo (cuya antigüedad se estima en 2,5 millones de años), mientras que otras muestran más similitudes con los Australopithecus (predecesores del género Homo). Sabemos que pesaban 45 kg de promedio y medían 1,5 metros aproximadamente y su capacidad craneal era de unos 500 cm3 (la capacidad craneal del Homo sapiens sapiens actual es de 1600 cm3 ).

Los hallazgos sugieren que estos homínidos fueron depositados en el yacimiento encontrado de manera intencionada, pero esta hipótesis choca con la creencia científica de que las prácticas de enterramiento solamente eran realizadas por los humanos modernos o los Neandertales.

¿Además de tener que cambiar nuestro árbol genealógico, tendremos que cambiar también la datación del origen de algunas de nuestras costumbres?




6.-ECLIPSE TOTAL DE SUPERLUNA – (Septiembre)

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El 28 de septiembre tuvo lugar un eclipse total de Superluna. Pero, ¿qué es un eclipse de Luna y qué es una Superluna?

El eclipse de Luna sucede cuando la Luna atraviesa la sombra que la Tierra proyecta en el espacio. Esto siempre sucede en fase de luna llena, lo que no quiere decir que siempre que haya luna llena vaya a tener lugar un eclipse. La órbita de la Luna va variando su inclinación unos 5º respecto a la de la Tierra, debido a esta variación ambas órbitas se cruzan de vez en cuando y esos son los momentos en los que ocurren los eclipses. Estos cruces de órbita tienen lugar varias veces a lo largo del año.

El día del eclipse, además, coincidió con otro hecho, y es que la Luna se encontraba en una posición de su órbita un poco más cercana a la Tierra de lo habitual, situación a la que llamamos perigeo. La distancia media entre la Luna y la Tierra es de 384.000 km, pero como la órbita de la Luna es ligeramente elíptica, su distancia máxima puede llegar a ser de 406.700 km y la distancia mínima de 356.400. En esta ocasión la Luna se encontraba a 360.700 km y debido a ese acercamiento parecía un 14% más grande de lo habitual, razón por la cual se le denomina Superluna.

Ambos fenómenos se produjeron muy cerca de la fecha del equinoccio de otoño, fecha en la que de manera habitual suelen tener lugar las mareas vivas y que en esta ocasión fueron todavía más vivas debido al gran acercamiento de nuestro satélite.

Estas dos circunstancias (luna llena y perigeo) no suelen coincidir muy a menudo por lo que el último eclipse de Superluna se produjo en el año 1982 y no volveremos a ser testigos de otro hasta el año 2033.




7.- NASA CONFIRMA LA EXISTENCIA DE AGUA LÍQUIDA EN MARTE – (Septiembre)

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Los últimos descubrimientos de la sonda Mars Reconnaissance Orbiter (MRO) de la NASA han proporcionado la evidencia más fuerte de que el agua líquida fluye en el Marte de hoy en día de modo intermitente.

Se han detectado minerales hidratados en algunas laderas en vetas oscuras de la superficie. Estas vetas oscuras aparecen y desaparecen con el tiempo. Parecen fluir por las laderas empinadas en verano y desaparecen en invierno; se han observado en varios lugares de Marte cuando las temperaturas ascienden por encima de los 23ºC bajo cero y desaparecen en épocas más frías. Las sales hidratadas detectadas bajan el punto de congelación, tal y como la sal provoca que se fundan más rápido el hielo y la nieve en las carreteras, aquí en la Tierra.

Oscuras rayas fluyen de las paredes del Cráter Gami en Marte. Fotografía tomada a partir de las imágenes del aparato HiRISE (Experimento de Ciencia de Imágenes de Alta Resolución), de la cámara Mars Reconnaissance Orbiter de la NASA.

Los compuestos que se han detectado son percloratos. Se ha demostrado que algunos percloratos bajan el punto de congelación de los líquidos hasta 70ºC bajo cero. En la Tierra, los percloratos que se producen naturalmente se concentran en los desiertos.

Los percloratos ya habían sido descubiertos en Marte con anterioridad, tanto el Phoenix como el Rover Curiosity los encontraron en el suelo del planeta. Sin embargo, los percloratos detectados ahora aparecen en forma hidratada, y se han detectado en diferentes zonas de las que se encontraron los otros. A diferencia de los anteriores, estos han sido detectados desde el orbitador MRO, desde el espacio.

El descubrimiento del agua líquida en Marte es la culminación de muchas misiones de exploración a este planeta, misiones que todavía continúan.




8.- CÁNCER DE…¿GUSANO? – Un gusano parásito causa cáncer a un hospedador humano

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En enero de 2013, El doctor Carlos Agudelo de Medellín, Colombia, recibió en su consulta a un paciente de 41 años con fiebre y síntomas respiratorios generales. Tras evaluarlo detectaron unas extrañas formaciones celulares en sus pulmones y ganglios, eran tumores que se estaban expandiendo rápidamente. Pero ocurría algo raro, las células de los tumores no parecían humanas y resultó que ¡el origen de estos tumores no era otro que un gusano parásito enfermo de cáncer!

Este paciente, cuyo sistema inmune se encontraba debilitado por el VIH (Virus de la Inmunodeficiencia Humana), hospedaba gusanos planos parásitos en su interior (Hymenolepis nana, similar a la tenia), gusanos que sufrían cáncer y cuyas células cancerosas se extendieron por su cuerpo causándole la enfermedad y la muerte a los pocos meses.

De momento, este hallazgo es un caso único, al menos conocido, pero siembra la duda de si puede haber más casos similares, especialmente en países en desarrollo en los que la incidencia de infecciones de parásitos así como la de portadores del VIH con el sistema inmune comprometido es mayor. Hasta ahora se sabía que algunos agentes infecciosos, como el virus del papiloma humano, son capaces de lesionar células humanas haciendo que estas proliferen sin control y provoquen cáncer, pero no se había documentado ningún caso en el que fuesen las células cancerosas de otro animal las que anidasen y proliferasen en un hospedador humano hasta generar un tumor.




Y queremos recordar la memoria de…: MUERE OLIVER SACKS, FASCINANTE NEURÓLOGO Y DIVULGADOR

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El 30 de agosto falleció a los 82 años Oliver Sacks, gran neurólogo y divulgador que dedicó su vida, tanto profesional como personal, a entender el funcionamiento de la mente humana y, a atender y comprender a aquellas personas que necesitan de la neurología para tratar sus dolencias. Consiguió acercar a millones de lectores a quienes la sociedad considera como diferentes, y nos hizo comprender de manera amena y entretenida la complejidad de la mente humana, lo que nos ayudó a conocer cómo se enfrentan las diferentes personas al mundo que las rodea.

El hombre que confundió a su mujer con un sombrero, Un antropólogo en Marte o Alucinaciones, su último título en castellano, son solo unos pocos ejemplos de su extensa obra que, sin duda, merece ser leída dado lo ameno de sus narraciones. Pero quizá, una de sus obras más conocidas haya sido la cinematográfica Despertares (“Awakenings”), interpretada por Robbin Williams, que llevó a la gran pantalla el libro de mismo título basado, como todas sus obras, en casos reales de sus pacientes.

En febrero hizo pública su enfermedad; una metástasis terminal en el hígado consecuencia de un cáncer de ojo que había padecido años antes y por el que había perdido la visión de un ojo. Esta dolencia no le impidió publicar sus memorias, varios textos y seguir trabajando en sus casos hasta el final de su vida.